De grosses fusées font rage alors que de petits lanceurs rivalisent pour la petite entreprise

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Il y a 15 ans, SpaceX était la vie du parti à la Conférence annuelle sur les petits satellites de l’Université d’État d’Utah – littéralement. Les développeurs de Smallsat prévoyaient avec impatience que la fusée Falcon 1 de la société soit une option peu coûteuse ne nécessitant pas d’attelage sur une autre fusée ni vers la Russie. SpaceX était l’un des principaux exposants à la conférence et a également organisé l’une des plus grandes réceptions en soirée.

Mais alors que SpaceX tournait son attention vers le Falcon 9 plus grand et que des programmes tels que le fret commercial et son équipage, sa présence à la conférence et le secteur des petites entreprises dans l’ensemble, disparaissaient. Le Falcon 1 a été discrètement mis à la retraite, le stand dans la salle d’exposition a disparu et d’autres sociétés ont pris en charge l’organisation de la soirée. Le domaine de smallsat se développait sans SpaceX mais plutôt à cause de lui.

Lors de la conférence de cette année, SpaceX a conservé son profil bas mais a également annoncé son retour sur le marché des petites entreprises. Au début de la conférence, le 5 août, il a annoncé qu’il entamerait une série de missions en covoiturage en orbite hélicoïdale sur le Falcon 9 depuis la base aérienne de Vandenberg, à compter de la fin de 2020 ou du début de 2021. Une smallsat de 150 kg pourrait voler pour seulement 2,25 millions de dollars, bien moins que le coût de son lancement sur l’un des nombreux petits lanceurs émergents.

«C’est quelque chose que nous sommes vraiment ravis de pouvoir offrir», a déclaré Stephanie Bednarek, directrice des ventes commerciales de SpaceX, lors d’une table ronde tenue à la conférence. « Nous constatons un besoin croissant de capacités de lancement de smallsat. »

COUPER DANS

SpaceX avait précédemment vendu un Falcon 9 à Spaceflight Inc., la société basée à Seattle qui organise des lancements pour Smallsats sur une variété de véhicules, pour une mission similaire dédiée au covoiturage, SSO-A. Alors que SpaceX vendra désormais de tels lancements directement, Bednarek a déclaré que la société continuerait à travailler avec des sociétés telles que Spaceflight.

Le même jour, lorsque SpaceX a annoncé ses plans de lancement en covoiturage, Arianespace a proposé un service similaire. La compagnie a annoncé qu’elle enverrait un certain nombre de satellites directement sur une Ariane 64 en orbite géostationnaire au cours du premier semestre 2022. La mission GO-1 pourra transporter jusqu’à 4 500 kilogrammes de satellites, ce qui les placera dans le GEO six heures seulement après. lancement.

«Il existe un marché», a déclaré Wiener Kernisan, président de la filiale américaine d’Arianespace, lors d’un briefing lors de la conférence. Arianespace est en pourparlers avec trois ou quatre clients potentiels et il s’attend à ce que les premiers accords signés d’ici trois à six mois.

«Si notre satellite est assis sur le sol, nous laissons des revenus sur la table», a déclaré le PDG de Missions In-Space, Doug Liddle.

Arianespace se concentre sur le nombre croissant de petits satellites GEO qui, bien qu’ils soient plus grands que les petits satellites classiques survolant une orbite terrestre basse, ne représentent qu’une fraction de la taille des satellites de communication GEO standard. « Nous voyons cela comme une tendance croissante », a-t-il déclaré, projetant que GO-1 serait suivi de missions similaires, peut-être chaque année. «Il est clair que ce type de service est nécessaire.

L’avantage qu’Arianespace et SpaceX offrent aux développeurs de petite taille est son prix: au kilogramme, une grande fusée est généralement moins chère qu’une petite. SpaceX souligne également sa capacité à offrir des prix plus bas en optimisant la possibilité de réutilisation. «En raison de notre capacité de lancement et de la disponibilité de matériel grâce à notre succès en matière de réutilisabilité, cela nous permet vraiment de pénétrer ce marché directement du point de vue commercial», a déclaré Bednarek.

Entrer dans la gorge

Si les petits constructeurs de véhicules de lancement craignent de perdre leur activité au profit d’options de covoiturage à moindre coût, ils ne se montrent pas publiquement inquiets. Des dizaines d’entreprises travaillent sur de petits lanceurs, un nombre qui continue de croître malgré la conviction répandue que le marché, même en l’absence de concurrence dans le covoiturage, ne peut soutenir qu’une petite partie de ces entreprises.

Rocket Lab se situe à l’avant-garde du marché des petits lanceurs. Son Electron vole désormais régulièrement. Lors de la conférence, la société a annoncé qu’elle tenterait de récupérer et de réutiliser la première étape de l’Electron, une décision qui, selon elle, n’était pas motivée par la volonté de réduire les coûts, mais plutôt d’augmenter les taux de lancement.

« Pour le moment, nous ne pouvons tout simplement pas construire assez de fusées », a déclaré Peter Beck, directeur général de Rocket Lab, dans une interview. Le courant d’usine de la société produit un électron tous les 30 jours. « Nous devons réduire cela à un par semaine. »

La réutilisation des premières étapes, même une fois, pourrait aider l’entreprise à répondre à la demande. «Même si je ne fais que voler une fois de plus, je double essentiellement la production», a-t-il déclaré. “C’est une victoire massive. Il n’est pas facile de doubler votre taux de production dans une usine. ”

Cette demande provient de clients qui sont prêts à payer un supplément pour avoir plus de contrôle sur le moment de leur lancement et sur quelle orbite. Un exemple en est In-Space Missions, une société britannique qui, lors de la conférence, a annoncé un contrat pour le lancement dédié de son satellite Faraday-2b en 2022 sur le petit lanceur Prime d’Orbex en cours de développement.

«Nous pouvons être un élément essentiel dans ce domaine, ce qui signifie que nous obtenons ce service de bout en bout, ce qui nous permet d’être très réactifs et de respecter l’ensemble du calendrier», a déclaré Doug Liddle, directeur général d’InSpace Missions. « Si notre satellite est assis sur le sol, nous laissons des revenus sur la table. »

Spaceflight fait partie des entreprises les plus expérimentées dans le domaine du lancement de satellites, de l’achat de fusées entières ou de la capacité excédentaire d’autres lancements. Il a travaillé avec tout le monde, de SpaceX à la mission SSO-A, à SEOPS, une société qui déploie des cubesats de la navette cargo Cygnus.

Curt Blake, directeur général de Spaceflight, a déclaré dans une interview qu’il était à la recherche d’opportunités de lancement compte tenu du nombre croissant de petites sociétés cherchant à être lancées. Lors de la conférence, son entreprise a annoncé qu’elle serait le premier client commercial du nouveau petit lanceur de satellite indien. Elle l’utilisera pour lancer quatre petits satellites plus tard cette année.

«Nous avons simplement besoin de plus de petits lanceurs», a-t-il déclaré après avoir décrit la demande de services de lancement attendue par son entreprise.

Cela laisse entendre qu’il pourrait y avoir de la place pour les missions de covoiturage et les petits lanceurs, du moins à court terme. Peut-être que si SpaceX trouve une demande pour ses services de covoiturage, il reviendra en force à la conférence smallsat. Il y a de la place pour une autre fête.


 » Source (traduit de l’anglais) : Spacenews

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