Le recul de Vector n’est pas perçu comme un problème sectoriel plus général

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Lorsque le constructeur de petits lanceurs, Vector, a annoncé la suspension de ses activités le 9 août, de nombreux acteurs du secteur se sont demandé si c’était le début d’une restructuration attendue depuis longtemps d’un marché surpeuplé. Au lieu de cela, les problèmes peuvent être spécifiques à l’entreprise.

« En réponse à un changement important dans le financement, Vector Launch Inc. (Vector) a annoncé aujourd’hui une pause dans ses activités », a déclaré la société dans un bref communiqué, plusieurs heures après l’annonce de la nomination du chef de la direction, Jim Cantrell. “Plus avec la société.” John Garvey, directeur de la technologie de la société, a été nommé pour le remplacer.

Cette «pause dans les opérations» signifie que la plupart des plus de 150 employés de l’entreprise sont au chômage. Avant la déclaration, les employés ont consulté les médias sociaux pour annoncer la fermeture des trois bureaux de la société en Arizona et en Californie. La société ne ferait que dire qu’une «équipe centrale» restait chargée d’envisager des options pour la réalisation de son petit lanceur Vector-R.

Vector n’a pas expliqué les problèmes financiers qui ont entraîné les licenciements et le changement de leadership. Des sources de l’industrie affirment que l’un des plus importants investisseurs en capital-risque de Vector, Sequoia, a retiré son financement pour la société, mais le fonds n’a pas répondu à une demande de commentaire.

Vector avait été l’un des chefs de file du nombre croissant de petites entreprises de lanceurs. La société a collecté plus de 100 millions de dollars, dont un tour de table de série B de 70 millions de dollars en octobre dernier. En juin, la compagnie a annoncé qu’elle se préparait pour un vol d’essai suborbital du Vector-R plus tard cet été, dans le cadre du Pacific Spaceport Complex-Alaska, en prévision du premier lancement orbital de la fusée, capable de placer 60 kg sur une orbite terrestre basse.

Le contretemps était d’autant plus surprenant que, deux jours plus tôt, l’entreprise remportait son premier contrat de lancement avec l’US Air Force. Le 7 août, le Space and Missile Systems Center a attribué à Vector un contrat de 3,4 millions de dollars pour la mission ASLON (Agile Small Launch Operational Normalizer) 45.

Les problèmes de Vector ont fait naître l’hypothèse que l’industrie des petits lanceurs se préparait à un bouleversement. Avec beaucoup plus d’entreprises en développement de véhicules que même les attentes les plus optimistes en matière de demande, presque tous les acteurs du secteur spatial s’attendent à ce que la plupart de ces startups échouent, ne laissant que quelques succès.

Cependant, même si un tel gain est inévitable, les problèmes de Vector n’ont peut-être pas grand-chose à voir avec cela. Au lieu de cela, des sources de l’industrie connaissant Vector, parlant en arrière-plan, attribuent les problèmes de la société non pas à une pénurie d’argent, ni à des problèmes techniques, mais à la façon dont la société a été gérée.

Ces sources ont évoqué un taux de roulement élevé parmi les dirigeants et des luttes intestines qu’une personne qualifiait de «chaos total». La structure distribuée de la société exacerbait ces problèmes: alors que le siège de Vector était à Tucson, en Arizona, où elle envisageait de fabriquer ses fusées, des travaux de développement A Huntington Beach, en Californie, un troisième bureau à San Jose, en Californie, était principalement consacré à un projet satellite distinct appelé GalacticSky.

Selon ces sources, ces problèmes de gestion ont rendu difficile la progression de la fusée. Cantrell, dans un discours de février 2018, a déclaré s’attendre à ce que le premier lancement orbital de Vector-R ait lieu cet été. « Nous allons vraiment lancer cette année en orbite », dit-il alors. Un an plus tard, Cantrell a déclaré «les faits constatés sur le terrain, ainsi que la fermeture du gouvernement», une référence à la fermeture partielle du gouvernement de cinq semaines au début de 2019, a fait glisser les horaires mais a prédit un premier lancement orbital en août.

Cantrell a été le plus durement critiqué pour les problèmes de l’entreprise, accusant ainsi une mauvaise gestion et un excès de zèle. Cantrell n’a pas répondu à une demande de commentaire à propos de son départ, mais a rompu son silence dans une série de tweets le 13 août, affirmant « qu’un investisseur clé a retiré son soutien, ce qui rend difficile pour la société de poursuivre à son rythme auparavant rapide ».

«Je souhaite à Vector bonne chance et continue de soutenir leurs efforts alors qu’ils cherchent à redémarrer en Vector 2.0», a-t-il écrit, affirmant qu’il allait passer du temps avec sa famille et poursuivre ses intérêts de longue date dans la course automobile, tout en promettant de revenir l’industrie spatiale à un moment donné.


 » Source (traduit de l’anglais) : Spacenews

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